1874年,著名的法国雕塑家弗雷德里克-奥古斯丁-巴托尔迪(Frederic Auguste Bartholdi)与政治思想家爱德华-德-拉布拉耶(Edouard de Laboulaye)接触,希望设计一座纪念美国和法国之间关系的雕像。自由女神像是法国人民为庆祝美国百年纪念日送来的礼物。
在这段时间里,巴尔托尔迪的家乡阿尔萨斯失去了独立。这激发了巴尔托尔迪的决心,他决定将自由作为设计的一部分,成为美国著名的标志性人物。巴尔索尔迪并不是设计这种纪念性雕塑的新手,他在法国贝尔福德设计了《贝尔福德的狮子》。他还设计了华盛顿特区的巴尔托尔迪喷泉和纽约曼哈顿联合广场的拉法叶特侯爵雕像。

不久之后,巴尔托尔迪与其他9个承包商一起设计和建造了这座雕像。这些人也是设计法国著名的 "埃菲尔铁塔 "的团队成员之一。

通过希望在雕像中发挥作用的企业的捐款,筹集到了100多万法郎。1880年7月4日,雕像在法国巴黎向法国巴黎的法国公使递交了雕像。

在雕像建成之前,巴尔托尔迪曾到纽约的贝德罗伊岛考察过。该岛位于上纽约湾的上纽约湾。该岛由美国国家公园管理局负责运营。该岛的安保工作非常严格,由美国公园警察提供全天候的安保服务。双方商定,美国将出资建造65英尺高的基座,雕像将立在上面。筹得30万美元,1886年10月,自由女神像被提交给了纽约州和全世界。

贝德洛岛于1667年被卖给了伊萨克-贝德洛先生。在他拥有该岛期间,贝德洛先生让纽约市将该岛作为隔离站,供患有天花的人使用。1732年,该岛被卖给了商人,后来该岛被用作避暑山庄。

虽然雕像的建造始于1884年,但并没有完全完成,于1886年10月28日向世人展示。1956年,国会将其作为美国的一部分。