In 1874 werd Frederic Auguste Bartholdi, een beroemde Franse beeldhouwer, benaderd door Edouard de Laboulaye, een politiek denker, over het ontwerpen van een gedenkbeeld dat de relatie tussen de Verenigde Staten en Frankrijk zou herdenken. de Laboulaye uit Parijs, Frankrijk was ooit bekend als de 'Vader van het Vrijheidsbeeld'. de Laboulaye wilde sterke banden tussen Frankrijk en de Verenigde Staten en geloofde dat Frankrijk kon leren van de nederlagen en triomfen van de Verenigde Staten. Het Vrijheidsbeeld was een geschenk van het Franse volk om de Amerikaanse Centennial te vieren.
In deze tijd verloor Bartholdi's geboortestad, de Elzas, zijn onafhankelijkheid. Dit inspireerde Bartholdi's vastberadenheid om de vrijheid deel uit te laten maken van het ontwerpen van wat een toonaangevende iconische Amerikaanse figuur zou worden. Bartholdi was niet nieuw in het ontwerpen van dergelijke herdenkingsbeelden en hij ontwierp De Leeuw van Belford in Belford, Frankrijk. Hij heeft ook Bartholdi's Fontein in Washington, D.C. en het standbeeld van Markies de Lafayette op Union Square in Manhattan, New York ontworpen.

Kort daarna sloot Bartholdi zich aan bij negen andere aannemers bij het ontwerp en de bouw van het beeld. De mannen maakten ook deel uit van hetzelfde team dat de beroemde 'Eiffeltoren' van Frankrijk ontwierp.

Meer dan 1 miljoen frank werd opgehaald via donaties die werden gefinancierd via bedrijven die een rol willen spelen in de financiering van het standbeeld. Op 4 juli 1880 werd het standbeeld aan de Franse minister in Parijs voorgesteld.

Voorafgaand aan de bouw van het beeld bracht Bartholdi een bezoek aan New York op Bedloe Island. Het eiland ligt in de Upper New York Bay. Het eiland wordt geëxploiteerd door de National Park Service. Het eiland is zeer veilig en wordt 24 uur per dag en 7 dagen per week bewaakt door de United States Park Police. Er is afgesproken dat de Verenigde Staten de kosten voor de 65 ft. sokkel waar het standbeeld op zou staan, zouden financieren. Er werd 300.000 dollar opgehaald en op oktober 1886 werd het Vrijheidsbeeld aan de staat New York en aan de wereld voorgesteld.

Bedloe Island werd in 1667 verkocht aan Mr. Issac Bedlow. Tijdens zijn bezit liet Bedloe de stad New York het eiland gebruiken als een quarantainestation voor degenen die pokken hadden. In 1732 werd het eiland verkocht aan kooplieden en later werd het eiland gebruikt om een zomerresidentie te huisvesten.

Hoewel de bouw van het beeld in 1884 begon, was het niet helemaal voltooid en werd het op 28 oktober 1886 aan de wereld geopenbaard. Het Congres maakte het deel uit van Amerika in 1956.