En 1874, Frédéric Auguste Bartholdi, un famoso escultor francés, fue contactado por Edouard de Laboulaye, un pensador político, para diseñar una estatua conmemorativa que conmemorara la relación entre los Estados Unidos y Francia. De Laboulaye, de París, Francia, fue una vez conocido como el 'Padre de la Estatua de la Libertad'. de Laboulaye quería conexiones fuertes entre Francia y los Estados Unidos y creía que Francia podía aprender de las derrotas y triunfos de los Estados Unidos. La Estatua de la Libertad fue un regalo del pueblo francés para celebrar el Centenario de América.
Durante este tiempo, la ciudad natal de Bartholdi, Alsacia, perdió la independencia. Esto inspiró la determinación de Bartholdi de que la libertad fuera parte del diseño de lo que se convertiría en una figura icónica americana. Bartholdi no era nuevo en el diseño de tales estatuas conmemorativas y diseñó El León de Belford en Belford, Francia. También ha creado la Fuente de Bartholdi en Washington, D.C. y la Estatua del Marqués de Lafayette en Union Square en Manhattan, Nueva York.

Poco después, Bartholdi se unió a otros nueve contratistas para diseñar y construir la estatua. Los hombres también formaban parte del mismo equipo que diseñó la famosa 'Torre Eiffel' de Francia.

Se recaudó más de un millón de francos a través de donaciones que fueron financiadas por empresas que querían desempeñar un papel en la financiación de la estatua. El 4 de julio de 1880 la estatua fue presentada al Ministro de Francia en París, Francia.

Antes de que se construyera la estatua, Bartholdi hizo una visita a Nueva York en la isla de Bedloe. La isla está situada en la parte alta de la bahía de Nueva York. La isla es operada por el Servicio de Parques Nacionales. La isla es muy segura y la policía de parques de los Estados Unidos proporciona seguridad las 24 horas del día, los 7 días de la semana. Se acordó que los Estados Unidos financiarían el costo del pedestal de 65 pies en el que se erigiría la estatua. Se recaudaron 300.000 dólares y en octubre de 1886, la Estatua de la Libertad fue presentada al Estado de Nueva York y al mundo.

La isla de Bedloe fue vendida al Sr. Issac Bedlow en 1667. Durante su propiedad, Bedloe hizo que la ciudad de Nueva York utilizara la isla como estación de cuarentena para los enfermos de viruela. En 1732, la isla fue vendida a comerciantes y más tarde se utilizó para albergar una residencia de verano.

Aunque la construcción de la estatua comenzó en 1884, no estaba completamente terminada y fue revelada al mundo el 28 de octubre de 1886. El Congreso la hizo parte de América en 1956.