1874 wurde Frederic Auguste Bartholdi, ein berühmter französischer Bildhauer, von Edouard de Laboulaye, einem politischen Denker, angesprochen, eine Gedenkstatue zu entwerfen, die an die Beziehungen zwischen den Vereinigten Staaten und Frankreich erinnern sollte. de Laboulaye aus Paris, Frankreich war einst als der "Vater der Freiheitsstatue" bekannt. de Laboulaye wollte starke Verbindungen zwischen Frankreich und den Vereinigten Staaten und glaubte, dass Frankreich aus den Niederlagen und Triumphen der Vereinigten Staaten lernen könne. Die Freiheitsstatue war ein Geschenk des französischen Volkes zur Feier der amerikanischen Hundertjahrfeier.
Während dieser Zeit verlor Bartholdis Heimatstadt, das Elsass, seine Unabhängigkeit. Dies inspirierte Bartholdis Entschlossenheit, dass die Freiheit Teil der Gestaltung dessen sein sollte, was eine führende amerikanische Ikone werden sollte. Bartholdi war nicht neu in der Gestaltung solcher Gedenkstatuen und er entwarf den Löwen von Belford in Belford, Frankreich. Er hat auch Bartholdis Brunnen in Washington, D.C., und die Statue des Marquis de Lafayette auf dem Union Square in Manhattan, New York, entworfen.

Kurz darauf schloss sich Bartholdi mit neun anderen Auftragnehmern zusammen, um die Statue zu entwerfen und zu bauen. Die Männer gehörten auch zu demselben Team, das den berühmten französischen "Eiffelturm" entwarf.

Über 1 Million Francs wurden durch Spenden aufgebracht, die durch Unternehmen finanziert wurden, die sich an der Finanzierung der Statue beteiligen wollten. Am 4. Juli 1880 wurde die Statue dem französischen Minister in Paris, Frankreich, überreicht.

Vor dem Bau der Statue stattete Bartholdi New York auf Bedloe Island einen Besuch ab. Die Insel liegt in der oberen New Yorker Bucht. Die Insel wird vom National Park Service betrieben. Die Insel ist hochgradig sicher und wird rund um die Uhr von der Parkpolizei der Vereinigten Staaten bewacht. Es wurde vereinbart, dass die Vereinigten Staaten die Kosten für den 65 Fuß hohen Sockel, auf dem die Statue stehen wird, finanzieren werden. Es wurden 300.000 Dollar aufgebracht, und im Oktober 1886 wurde die Freiheitsstatue dem Staat New York und der Welt überreicht.

Bedloe Island wurde 1667 an Herrn Issac Bedlow verkauft. Während seines Besitzes ließ Bedloe die Stadt New York die Insel als Quarantänestation für Pockenpatienten nutzen. Im Jahr 1732 wurde die Insel an Händler verkauft, und später wurde die Insel als Sommerresidenz genutzt.

Obwohl mit dem Bau der Statue 1884 begonnen wurde, war sie noch nicht ganz fertig und wurde der Welt am 28. Oktober 1886 enthüllt. Der Kongress machte sie 1956 zu einem Teil Amerikas.