Zwischen 1892 und 1954 reisten über 12 Millionen Einwanderer vor allem aus Ost- und Südeuropa nach Amerika, das einst als "Land der Freiheit" bekannt war, um den korrupten sozialen und politischen Handlungen und Verhaftungen in den europäischen Ländern zu entgehen. Mit Blasen an den Füßen, müden Augen und besorgten Herzen reisten jeweils Tausende zu Fuß, zu Pferd oder, wenn sie Glück hatten, mit dem Zug in den nächstgelegenen Seehafen, um einen Platz auf einem riesigen Dampfschiff und die Chance auf ein neues Leben in Amerika zu erhalten.

Ebenso viele 3.000 Menschen aus Ländern wie Italien, Polen, Russland und Frankreich warteten gespannt auf die Chance eines Neuanfangs mit ihrer Familie und ihren Freunden, was Hoffnung bedeutete. Männer, Frauen und Kinder gingen mit allen wichtigen Dingen an Bord der Schiffe. Für die einen war es eine Decke und eine Orange in der Tasche, für die anderen ein ganzer Verdienst von 100 Dollar und ihre feinsten Lederschuhe.

Die zweiwöchige Reise über den Alantik war kein angenehmer Urlaub. Dampfschiffe würden die Passagiere nach ihrem sozialen Status kategorisieren, was ihren Aufenthaltsort auf dem Schiff für ihre Reise darstellte. Die Elite-Passagiere der ersten Klasse wurden zusammen mit den Passagieren der zweiten Klasse in Kabinen und Kabinen untergebracht, während die Passagiere der dritten Klasse auf der untersten Ebene des Schiffes platziert wurden und den Namen "Steerage" erhielten, der an den offenen Raum am Boden des Schiffes erinnert.